Le prix Médicis a été fondé en 1958 par Gala Barbisan et Jean-Pierre Giraudoux.

Sa mission est de couronner un roman, un récit, un recueil de nouvelles dont l’auteur débute ou n’a pas encore une notoriété correspondant à son talent.

Depuis 1970, un prix Medicis étranger, et depuis 1985, un prix Medicis essai, sont décernés le même jour.

Les trois prix Médicis étaient auparavant attribués en même temps que le Prix Femina à l’hôtel de Crillon. Il est maintenant décerné deux jours plus tôt ou deux jours plus tard que le Fémina, au restaurant La Méditerranée, Place de l’Odéon.